Zu Beginn des 19. Jahrhunderts hatten Thomas Young und Augustin Jean Fresnel den Wellencharakter des Lichtes nachgewiesen. James Clerk Maxwell (1831–1879), der die Grundgleichungen des Elektromagnetismus aufgestellt hatte, deutete das Licht als eine elektromagnetische Welle, die sich im Äther als Schwingungsmedium mit konstanter Geschwindigkeit ausbreitet. Allerdings musste der Äther über recht widersprüchliche Eigenschaften verfügen. Aufgrund der Tatsache, dass Licht senkrecht zur Ausbreitungsrichtung schwingt (transversale Welle), hätte der Äther Festkörpercharakter haben müssen. Gleichzeitig durfte er aber den Himmelskörpern keinerlei Widerstand entgegensetzen.

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Quellenangabe
Brockhaus, Die spezielle Relativitätstheorie. http://www.brockhaus.de/ecs/julex/article/relativitätstheorie/die-spezielle-relativitätstheorie